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jueves, 12 de julio de 2012

El Telescopio Hubble descubre otra luna de Plutón

Un equipo de astrónomos usando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA informó el descubrimiento de otra luna alrededor del planeta enano Plutón.

Arriba: La imagen de Hubble donde se ve la nueva luna descubierta (P5). Crédito: NASA; ESA; M. Showalter, Instituto SETI.

Se estima que la luna sea de forma irregular con un diámetro aproximado de 9 a 24 kilómetros. Está ubicada en una órbita circular de cerca de 93.300 kilómetros alrededor de Plutón que se cree está en el mismo plano que los otros satélites del sistema.

"Las lunas forman una serie de órbitas casi anidadas, como muñecas rusas," dijo el líder de equipo, Mark Showalter, del Instituto SETI en Mountain View, California.

El descubrimiento aumenta el número de lunas conocidas de Plutón a cinco.

El Equipo de Plutón está intrigado que un planeta tan pequeño pueda tener esa colección compleja de satélites. El nuevo descubrimiento provee indicios adicionales sobre cómo se formó y evolucionó el sistema Plutón. La teoría principal es que las lunas son remanentes de una colisión entre ese planeta y otro objeto grande del Cinturón de Kuiper hace miles de millones de años.

El nuevo hallazgo ayudará a los científicos navegar la sonda New Horizons de la NASA a través del sistema Plutón en 2015, cuando cuando realice un histórico y esperado sobrevuelo a alta velocidad de ese mundo distante.

El equipo está usando la poderosa visión de Hubble para analizar el sistema Plutón y descubrir amenazas potenciales a la sonda New Horixons. Pasando al planeta a más de 48.200 kilómetros por hora, New Horizons podría destruirse en una colisión incluso con un objeto del tamaño minúsculo.

"El descubrimiento de tantas lunas pequeñas indirectamente nos dice que debe haber muchas particulas pequeñas flotando invisiblemente en el sistema Plutón," dijo Harold Weaver del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland.

"El inventario del sistema Plutón que estamos haciendo ahora con Hubble ayudará al equipo de New Horizons diseñar una trayectoria más segura para la nave espacial," agregó Alan Stern del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, principal investigador de la misión.

La luna más grande de Plutón, Caronte, fue descubierta en 1978 en observaciones realizadas en el Observatorio Naval de los Estados Unidos en Washington, D.C. Las observaciones de Hubble en 2006 descubrieron dos lunas pequeñas más, Nix y Hydra. En 2011, otra luna, P4, se encontró en los datos de Hubble.

Provisoriamente con el nombre de S/2012 (134340) 1, la última luna fue detectada en nueve grupos de imágenes tomadas por la Cámara de Campo Amplio de Hubble el 26, 27 y 29 de junio y el 7 y 9 de julio.

En los años que sigan a la misión New Horizon, los astrónomos planean usar los datos infrarrojos del sucesor de Hubble, el Telescopio Espacial James Webb de la NASA para continuar con las observaciones. El telescopio Webb será capaz de medir la química superficial de Plutón, sus lunas y cualquier otro cuerpo que pueda hallarse en el distante Cinturón de Kuiper en las cercanías de ese planeta.


Más información:
Artículo en el sitio de la NASA

Fuente: NASA.

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lunes, 13 de febrero de 2012

New Horizons se encuentra a 10 UA de Plutón

La sonda espacial New Horizons se encuentra a 10 UA (Unidades Astronómicas) de Plutón.

Una Unidad Astronómica es la distancia promedio entre la Tierra y el Sol, es decir, unos 149 millones de kilómetros. Aproximadamente a las 04:55 UTC del 11 del 11 febrero, New Horizons llegó a una distancia de 10 UA a Plutón, de un total 22 UA.

La sonda espacial entró en la etapa final de 3 años, de un total de 9 años de viaje desde la Tierra a Plutón. El viaje termina con el histórico sobrevuelo por Plutón y sus lunas el 14 de julio de 2015, aunque las operaciones de encuentro comienzan varios meses antes.

En estos momentos New Horizons está en hibernación y se encuentra a unos 3,5 mil millones de kilómetros de la Tierra, viajando a una velocidad de 56.000 kilómetros por hora.

Los operadores en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, reactivarán a New Horizons hacia finales de abril para un chequeo general de los sistemas e instrumentos durante dos meses.

Más información:
Artículo en Spacedaily.com

Fuente: Spacedaily.com.

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miércoles, 20 de julio de 2011

El Telescopio Hubble descubre la cuarta luna de Plutón

El Telescopio Espacial Hubble descubrió la existencia del cuarto satélite de Plutón, el cual fue denominado S/2011 (134340) 1, aunque se lo menciona simplemente con la designación P4.

Arriba: Estas dos imágenes, tomadas con una semana de diferencia por el Telescopio Espacial Hubble, muestran cuatro lunas orbitando al distante planeta enano Plutón. El círculo verde en ambas tomas marca la luna recientemente descubierta, que ha sido provisoriamente denominada P4. Es la más ténue en orbitar a Plutón y se encuentra entre las órbitas de Nix e Hidra dos satélites descubiertos por el Hubble en 2005. Este nuevo satélite completa una órbita alrededor de Plutón en unos 31 días. P4 fue visto por primera vez en una fotografía del Hubble tomada el 28 de junio de 2011, el avistamiento fue confirmado por otras observaciones realizadas el 3 y 18 de julio. Crédito: NASA, ESA, y M. Showalter (Instituto SETI).

Este satélite descubierto, es 10% más ténue que Nix, otro de los satélites del planeta enano. La NASA estima que el diámetro de este cuerpo es de unos 13 a 34 kilómetros.

Más información:
Comunicado de prensa del Telescopio Espacial Hubble

Fuente: NASA.

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viernes, 22 de abril de 2011

La atmósfera de Plutón presenta cambios muy rápidos

La atmósfera de Plutón ha sido tema de fascinación para los astrónomos planetarios. El interés es en parte debido al hecho de que un cuerpo tan distante y frío sea capaz de tener una atmósfera y por otra parte debido a la presencia de compuestos atmosféricos difíciles de medir con precisión.

Izquierda: Representación artística de la sonda New Horizons sobrevolando a Plutón y su luna Caronte. Crédito: Ed Hengeveld/Philip Corneille.

La forma de medir el diámetro de un objeto muy pequeño es observar cuando el objeto pasa frente a una estrella y el tiempo en que la luz de la estrella se reestablece. La atmósfera de Plutón curva la luz de las estrellas, modificando el tiempo aparente del parpadeo de luz esperado. Esto dificulta saber con exactitud el diámetro exacto de Plutón.

Plutón tarda 248 años en orbitar el Sol. Desde que fue descubierto en 1930 no ha recorrido siquiera un tercio de esa órbita, un poco más de sus cuatro estaciones. Uno esperaría que los cambios estacionales en Plutón fueran también muy lentos. Por eso es sorprendente descubrir que la apariencia de Plutón a cambiado en un período de tiempo muy corto. Anteriormente se explicó cómo ocurren los cambios superficiales en Plutón, pero ahora un grupo de astrónomos liderado por Jane Greaves, informa que la atmósfera ha cambiado bastante en la misma escala de tiempo. Su investigación titulada Discovery of carbon monoxide in the upper atmosphere of Pluto (Descubrimiento de Monóxido de Carbono en la parte superior de la atmósfera de Plutón) puede ser leída en arXiv.

La atmósfera de Plutón es muy delgada y consiste de formas gaseosas de hielos que cubren su superficie -nitrógeno, metano, monóxido de carbono y dióxido de carbono, entre otros. El descubrimiento de monóxido de carbono en la atmósfera de Plutón es algo nuevo, parte del trabajo de Greaves; pero lo más interesante es que su detección de monóxido de carbono a una intensidad de señal que fue mucho más elevada que la sensibilidad de una búsqueda del mismo gas hace una década. Esto significa que la atmósfera de Plutón (o al menos el monóxido de carbono en la atmósfera de Plutón) se ha hecho más densa en la última década. Los autores arrojan hipótesis de que las moléculas podrían estár saliendo de una nueva porción brillante de hielo en la superficie, la cual, sus descubridores creen que está formada por hielo de monóxido de carbono.

Otra parte interesante de la historia de Greaves es que observaron la presencia de monóxido de carbono fuera de Plutón a una distancia de 3.000 kilómetros, o un cuarto de la distancia a Caronte. Es poco probable que las moléculas que se encuentran flotando alrededor vuelvan a Plutón o aterricen en Caronte, por tal motivo serán perdidas en el espacio, empujadas por el viento solar, el cual aún es muy fuerte incluso a esa gran distancia del Sol.

Esto aumenta las expectativas de la misión New Horizons, ya que cuando la sonda sobrevuele a Plutón se espera encontrar a un mundo cambiante, con una superficie variable e historia compleja.

Más información:
Artículo en el blog de la Sociedad Planetaria
Discovery of carbon monoxide in the upper atmosphere of Pluto
Sitio oficial de la misión New Horizons

Fuente: Blog de la Sociedad Planetaria.

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lunes, 6 de septiembre de 2010

New Horizons observa a Tritón, luna de Neptuno, en su chequeo anual

Tritón, la gigante luna de Neptuno que usualmente se la denomina el "gemelo" de Plutón, fue observada en una imagen tomada por la Cámara de Reconocimiento de Largo Alcance (LORRI) de la sonda New Horizons.

Izquierda: Imagen de Neptuno y Tritón, tomada el 23 de julio de 2010 por la sonda New Horizons, que viaja con destino a Plutón y el Cinturón de Kuiper. La imagen fue compuesta por dos fotografías de 9,967 segundos de exposición. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

New Horizons tomó varias fotografías de Neptuno durante su chequeo anual, que concluyó el 30 de abril. En la imagen tomada a Neptuno el 23 de julio el planeta se encontraba a 23,2 unidades astronómicas (3.450 millones de kilómetros) de New Horizons. En esa imagen Tritón se hizo visible.

"Que fuéramos capaces de ver a Tritón tan cerca de Neptuno, el cual es aproximadamente 100 veces más brillante, nos muestra que la cámara está trabajando exactamente como fue diseñada," dijo Hal Weaver, científico del Proyecto New Horizons, del Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins. "Esta fue una buena prueba para LORRI."

Weaver señaló que el ángulo de fase solar (el ángulo nave-planeta-Sol) era de 34 grados y que el ángulo de elongación solar (el ángulo planeta-nave-Sol) era de 95 grados.

Sólo New Horizons puede observar a Neptuno a ángulos de fases tan grandes, los cuales, dice, es la clave para estudiar las propiedades de distribución de la luz de la atmósfera de Neptuno y Tritón.

"A medida que New Horizons ha viajado hacia fuera del Sistema Solar, hemos estado usando nuestras cámaras para hacer justo esos estudios de propósito especial de los planetas gigantes y sus lunas porque esta es una pequeña, pero completamente única contribución que New Horizons puede hacer -debido a nuestra posición entre los planetas gigantes," dijo el Investigador Principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute.

Tritón es levemente más grande que Plutón, con un diámetro de 2.700 kilómetros, mientras que el planeta enano tiene 2.400 kilómetros. Ambos objetos tienen atmósferas compuestas fundamentalmente de gas de nitrógeno con una presión superficial de sólo 1/70.000 de la terrestre y temperaturas superficiales muy bajas, llegando a -240ºC.

Se cree ampliamente que Tritón fue alguna vez miembro del Cinturón de Kuiper (Plutón aún lo es) que fue capturado en órbita alrededor de Neptuno, probablemente durante una colisión hacia el inicio de la historia del Sistema Solar.

La primera imagen de Tritón, tomada por New Horizons, fue en 2008, durante su segundo chequeo anual a un ángulo de fase menor (21,4 grados) y a una distancia mayor (25,8 UA de New Horizons).

Más información:
Artículo en el sitio de la Misión New Horizons

Fuente: Sitio de la Misión New Horizons.

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miércoles, 28 de julio de 2010

New Horizons observa a Júpiter desde atrás

La sonda New Horizons, con destino a Plutón, tomó una fotografía de Júpiter, al cual pasó hace más de tres años. Pese a que no se pueden apreciar detalles visibles, la imagen no deja de ser maravillosa.

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

Júpiter está en estos momentos a 16,3 Unidades Astronómicas, es decir, a 2,4 mil millones de kilómetros de New Horizons y la sonda está recibiendo la luz que salió desde Júpiter 136 minutos después. El Sol en esta imagen tomada el 24 de junio de 2010 estaba a 17 grados de Júpiter y el planeta aparece con un brillo que es 460 millones de veces más intenso que su brillo aparente.

Este fue el motivo para tomar la fotografía, ya que los ingenieros querían probar el funcionamiento de la cámara LORRI en este tipo de geometría, que se asemeja a la que tendrá lugar en el momento de encuentro con Plutón, cuando la sonda tome fotografías a medida que se aleja del planeta enano.

Más información:
Artículo en el sitio de New Horizons

Fuente: Sitio de New Horizons.

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lunes, 26 de abril de 2010

Nuevo estudio sugiere que el número de planetas enanos es 10 veces superior de lo pensado

Los astrónomos de la Universidad Nacional de Australia acaban de publicar resultados de un estudio que reclasificarían lo que es un planeta enano, aumentando el número de viajeros similares a Plutón por un factor de diez.

Izquierda: En el espacio los objetos tienden a formar una de las siguientes formas (de izquierda a derecha): esferas, polvo, papas, halos y discos. Crédito: Lineweaver, Norman and Chopra.

La Unión Astronómica Internacional clasifica a los objetos del Sistema Solar en tres grupos: planetas, planetas enanos y pequeños cuerpos del Sistema Solar. En 2006 Plutón fue removido de su condición de planeta y reclasificado a planeta enano, dejando a ocho planetas, cinco planetas enanos y miles de pequeños cuerpos del Sistema Solar que orbitan alrededor del Sol.

Los Dres. Charley Lineweaver y Marc Norman del Instituto de Ciencia Planetaria de la Universidad Nacional de Australia (ANU) miraron lo esféricas que son las lunas de hielo de nuestro Sistema Solar y así recalcularon el tamaño de los objetos en el límite entre los planetas enanos y los pequeños cuerpos del Sistma Solar. Los cálculos previos habían clasificado a los objetos de hielo con radio superior a 400 kilómetros como planetas enanos.

La nueva investigación sugiere que este radio debería ser cercano a los 200 kilómetros, lo que aumentaría el número de objetos clasificados como planetas enanos a cerca de 50.

El límmite entre planetas enanos y pequeños cuerpos del Sistema Solar está basado en si el objeto es redondo o no.

"Los pequeños objetos del Sistema Solar tienen formas irregulares, como papas," dijo el Dr. Lineweaver. "Si un objeto es lo suficientemente grande que su propia gravedad lo ha hecho redondo, entonces debería ser clasificado como planeta enano. Calculamos cuán grande tienen que ser los grandes objetos rocosos (como los asteroides), y cuán grande tienen que ser los grandes objetos de hielo (como las lunas de los planetas exteriores y objetos más allá de Neptuno) para que su propia gravedad los haga redondos. Para los objetos de hielo encontramos un 'radio de papa' de aproximadamente unos 200 km. -cerca de la mitad del radio aproximado de 400 km. usado actualmente para clasificar a los planetas enanos."

"El límite entre los planetas enanos y pequeños cuerpos del Sistema Solar es algo arbitrario, pero está basado en el concepto de equilibrio hidrostático, o cúan redondo un objeto es. Si la gravedad propia de un objeto es lo suficientemente fuerte para hacer que el objeto sea redondo depende de la fuerza de su material. Es por eso que los poderosos objetos rocosos necesitan tener un radio de aproximadamente 300 km. para convertirlos de aterronados cuerpos de papa en esferas mientras los objetos de hielo pueden ser esferas con un radio de sólo cerca de 200 km."

El estudio de Lineweaver y Norman "The Potato Radius: a Lower Minimum Size for Dwarf Planets" (El Radio de la Papa: un Tamaño Inferior Mínimo para Planetas Enanos) será publicado en la serie de presentaciones de la Conferencia de Ciencia Espacial Australiana.

Estudiar los planetas enanos y objetos en el Cinturón de Kuiper puede ayudar a los astrobiólogos para obtener una mejor imagen de cómo se formó nuestro Sistema Solar y cómo fue capaz de sostener la vida en mundos como la Tierra. Algunos científicos también creen que cuerpos impactantes que golpearon a la Tierra en el pasado, como los cometas, podrían haberse originado en estas regiones misteriosas del Sistema Solar. Por ello, el estudio centrado en el Cinturón de Kuiper podría servir para comprender las probabilidades de trayectorias de impacto con la Tierra en el futuro.

Más información:
The Potato Radius: a Lower Minimum Size for Dwarf Planets (PDF)
Artículo en la Universidad Nacional de Australia

Fuente: Universidad Nacional de Australia.

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sábado, 10 de abril de 2010

Nuevos descubrimientos sobre Tritón: una atmósfera de metano y monóxido de carbono

De acuerdo al primer análisis infrarrojo obtenido de la atmósfera de Tritón, luna de Neptuno, el verano está a pleno en su hemisferio sur. El equipo de observación europeo usó el Telescopio Muy Grande de ESO y descubrieron monóxido de carbono y realizaron la primera detección desde la Tierra de metano en la delgada atmósfera de Tritón.

Izquierda: Mosaico del misterioso Tritón, a partir de imágenes tomadas por la sonda Voyager 2 en 1989. Crédito: NASA/JPL.

Estas observaciones revelaron que la delgada atmósfera varía estacionalmente, engrosándose cuando es calentada.

"Hemos hallado evidencia real de que el Sol aún hace sentir su presencia en Tritón, incluso desde tan lejos. Esta luna de hielo de hecho tiene estaciones justo como nosotros en la Tierra, pero [las de Tritón] cambian más lentamente," dijo Emmanuel Lellouch, autor principal del informe sobre estos resultados en Astronomy and Astrophysics.

En Tritón, donde la temperatura superficial media es cerca de menos 235ºC, actualmente es verano en el hemisferio sur e invierno en el norte.

A medida que el hemisferio sur de Tritón se calienta, una pequeña capa de nitrógeno congelado, metano y monóxido de carbono en la superficie de Tritón se sublima en gas, engrosando la atmósfera de hielo mientras la estación progresa durante la órbita de Neptuno de 165 años alrededor del Sol. Una estación en Tritón dura un poco más de 40 años, y Tritón pasó el solsticio de verano en 2000.

Basado en la cantidad de gas medido, Lellouch y sus colegas estiman que la presión atmosférica de Tritón pudo haber crecido por un factor de cuatro en comparación a las mediciones hechas por Voyager 2 en 1989, cuando era aún la primavera en la luna gigante. La presión atmosférica de Tritón ahora está entre 40 y 65 microbares, es decir, 20.000 veces menos que en la Tierra.

Se sabía que el monóxido de carbono estaba presente como hielo sobre la superficie, pero Lellouch y su equipo descubrieron que la capa de la superficie superior de Tritón está enriquecida con hielo de monóxido de carbono por un factor de diez en comparación con las capas más profundas, y que es esta capa superior la que alimenta a la atmósfera. Mientras que la mayor parte de la atmósfera de Tritón está formada por nitrógeno (al igual que en la Tierra), el metano en la atmósfera, primero detectado por Voyager 2, y sólo confirmado en este estudio desde la Tierra, también juega un rol importante.

Arriba: Simulación de Voyager 2 en su sobrevuelo por Neptuno. Crédito: NASA.

"Ahora el clima y los modelos atmosféricos de Tritón tienen que ser revisados, ahora que hemos encontrado monóxido de carbono y medido nuevamente al metano," dijo la coautora Catherine de Bergh.

De las 13 lunas de Neptuno, Tritón es la más grande, con un diámetro de 2.700 kilómetros (tres cuartos de nuestra Luna), es la séptima luna más grande del Sistema Solar. Desde su descubrimiento en 1846, Tritón ha fascinado a los astrónomos gracias a su actividad geológica, los diferentes tipos de superficies heladas, como el nitrógeno congelado, además de agua y dióxido de carbono (hielo seco), y su movimiento retrógrado único.

Observar la atmósfera de Tritón, que está a unas 30 veces más lejos del Sol que la Tierra, no es fácil. En la década de 1980, los astrónomos teorizaban que la atmósfera en la luna de Neptuno podría ser tan espesa como la de Marte (7 milibares).

No fue hasta que Voyager 2 pasó por el planeta en 1989 que se midió la atmósfera de nitrógeno y metano, con una presión en aquellos momentos de 14 microbares, 70.000 veces menor a la terrestre. Desde entonces, las observaciones terrestres han sido limitadas. Las observaciones de ocultaciones estelares (un fenómeno que ocurre cuando un cuerpo del Sistema Solar pasa en frente a una estrella y bloquea su luz) indicó que la presión superficial de Tritón estaba en aumento desde la década de 1990.

Hizo falta el desarrollo del Espectrógrafo de Infrarrojo Criogénico de Alta Resolución Echelle (CRIRES) en el Telescopio Muy Grande (VLT) para que el equipo tuviera la oportunidad de llevar a cabo un estudio mucho más detallado de la atmósfera de Tritón. "Necesitábamos la sensibilidad y capacidad de CRIRES para tomar espectros muy detallados al mirar la atmósfera muy ténue," dijo el coautor Ulli Käufl.

Las observaciones son parte de una campaña que tambien incluye un estudio a Plutón.

Plutón, con un aspecto similar a Tritón, está recibiendo renovado interés en luz del descubrimiento de monóxido de carbono y los astrónomos están ansiosos en encontrar este químico en el planeta enano.

Este es sólo el primer paso para que los astrónomos que usan CRIRES comprendan la física de los cuerpos distantes en el Sistema Solar. "Ahora podemos comenzar a monitorear la atmósfera y aprender un montón sobre la evolución estacional de Tritón durante décadas," dijo Lellouch.

Más información:
Artículo en el sitio de ESO
Detection of CO in Triton's Atmosphere and the Nature of Surface-Atmosphere Interactions (PDF)

Fuente: ESO.

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viernes, 26 de febrero de 2010

New Horizons está a más de la mitad de camino de su objetivo, Plutón

El pasado 25 de febrero, la sonda espacial de la NASA New Horizons estaba a 15,96 Unidades Astronómicas (unos 2,39 mil millones de kilómetros) de distancia al Sol, ubicándose a mitad de camino entre la Tierra y Plutón.

Izquierda: Ubicación de la sonda New Horizons para el 27 de febrero de 2010. Crédito: NASA/JPL.

New Horizons fue lanzada el 10 de enero de 2006 y pasará cerca de Plutón y su luna Caronte el 14 julio de 2015.

"Desde aquí en adelante, estamos acercándonos al encuentro con el sistema de Plutón," dijo el Investigador Principal de New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación Southwest. "Comienza la segunda mitad del viaje."

Es un territorio extraño; New Horizons es la quinta sonda, después de las Pioneers 10 y 11 y las Voyagers 1 y 2, en atravesar el espacio interplanetario tan distante desde el Sol. Y por otra parte, es la primera sonda en alcanzar a un planeta que nunca había sido explorado antes.

Con una velocidad de unos 16 kilómetros por segundo, más de 57.600 kilómetros por hora, la nave cruzará el límite planetario en marzo de 2011 cuando pase la órbita de Urano.

Más información:
Sitio oficial de la Misión New Horizons
Artículo en el sitio de New Horizons
Ubicación actual de New Horizons

Fuente: NASA.

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jueves, 18 de febrero de 2010

A 80 años del descubrimiento de Plutón

El 18 de febrero de 1930, un jóven astrónomo de 24 años llamado Clyde William Tombaugh estaba buscando un planeta más allá de la órbita de Neptuno. Era el Planeta X, un cuerpo hipotético que explicaría a las variaciones de la órbita de Neptuno y cuya existencia había sido propuesta por Percival Lowell y William Pickering.

Izquierda: Clyde Tombaugh. Crédito: Wikimedia Commons.

Usando un microscopio de parpadeo, estudió unas fotografías del cielo tomadas con el telescopio del Observatorio Lowell y allí descubrió un ténue cuerpo que se desplazaba respecto al fondo de estrellas.

El nuevo planeta recibió el nombre de Plutón, dios romano del mundo de los muertos y coincidía en sus primeras dos letras del nombre con las iniciales de Percival Lowell.

Debido a su distancia al Sol y su pequeño tamaño (1.153 km. de diámetro, aprox.), Plutón no ha sido fotografiado en detalle y nunca fue visitado por una sonda espacial.

En 2006 la Unión Astronómica Internacional cambió su clasificación de planeta a planeta enano y actualmente se sabe que es el segundo planeta enano en tamaño, después de Eris. Por este motivo, se lo considera el miembro más grande del Cinturón de Kuiper.

Como la mayor parte de los cuerpos del Cinturón de Kuiper, Plutón está formado por roca y hielo y su masa es un quinto de la masa de nuestra Luna.

En 1978 se descubrió a Caronte, una pequeña luna. En 2005 se descubrieron otras dos lunas más pequeñas: Nix e Hidra.

Debido a la ubicación de baricentro del sistema Plutón-Caronte frecuentemente se hace referencia a ellos como sistema binario.

En febrero de 2010 científicos del Telescopio Espacial Hubble publicaron nuevas imágenes de Plutón mostrando variaciones superficiales que indicarían alternancias provocadas por los cambios de estaciones.

Su órbita alrededor del Sol es de 248,09 años. Su perihelio es de 4.436.824.613 kms., mientras que su afelio es de 7.375.927.931 kms.

Actualmente la sonda New Horizons se dirige a Plutón y pasará rápidamente a una distancia próxima de este planeta enano en 2015. Será la primera vez que una nave pueda fotografiar a Plutón con un nivel de detalles nunca antes obtenido.

Más información:
Plutón en el sitio Solar System Exploration de la NASA
Sitio de la Misión New Horizons
Artículos biográficos de Clyde Tombaugh

Fuente: NASA.

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jueves, 4 de febrero de 2010

Hubble obtiene las imágenes más detalladas de Plutón y descubre cambios superficiales

En el día de hoy la NASA publicó una serie de imáges que muestran al planeta enano Plutón con un nivel de detalles nunca antes obtenido.

Izquierda: Esta es la imagen más detallada hasta el momento de Plutón. Las imágenes usadas para esta composición fueron tomadas entre 2002 y 2003. Crédito: NASA, ESA y M. Buie (Southwest Research Institute).

Las imágenes fueron tomadas por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA y muestran a un cuerpo de color anaranjado, con manchas que sufre cambios estacionales en su superficie, cambios de brillo y color. Plutón se ha tornado más rojizo, mientras que su hemisferio norte iluminado se está haciendo cada vez más brillante. Estos cambios son probablemente consecuencia de la sublimación de hielos superficiales en el polo enfrentando la luz solar y después se recongelan en el otro polo a medida que el planeta se dirige hacia su próxima fase de su ciclo estacional de 248 años. El dramático cambio en color aparentemente tomó lugar en un período de dos años, desde 2000 a 2002.

Las imágenes del Hubble serán las más nítidas de Plutón hasta que la sonda New Horizons de la NASA se encuentre dentro de sus seis meses de sobrevuelo sobre ese planeta. Las imágenes de Hubble son muy provechosas ya que proveen una vista del aspecto interesante de la superficie de Plutón para que sean estudiadas por New Horizons cuando lo sobrevuele en 2015.

Se cree que el color general de Plutón es el resultado de radiación ultravioleta proveniente de nuestro Sol distante, descomponiendo el metano que está presente en la superficie del planeta y dejando tras de sí residuos oscuros y rojizos ricos en carbono.

El Hubble había tomado imágenes de Plutón en 1994 y cuando se las comparó con las imágenes actuales de 2002 a 2003, los astrónomos pudieron ver evidencia de que la región polar norte se ha hecho más brillante, mientras que la región del hemisferio sur está más oscura. Estos cambios indican la presencia de un proceso muy complejo que afecta la superficie visible y estos datos serán empleados en investigaciones futuras.

Arriba: La imagen de arriba fue tomada en 1994 por la Cámara de Objetos Débiles de la ESA. La imagen de abajo fue tomada entre 2002 y 2003 por la Cámara de Avanzada para Inspecciones. La banda negra en la parte inferior de las imágenes es una zona que estaba fuera de la visión al momento de realzarse las tomas. Crédito: NASA, ESA y M. Buie (Southwest Research Institute).

Marc Buie, principal investigador del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dice que las imágenes servirán para una mejor interpretación más de tres décadas de observaciones de Plutón con otros telescopios.

Las imágenes del Hubble muestran que Plutón no es simplemente una bola de hielo y roca, sino un mundo dinámico que sufre cambios atmosféricos dramáticos. Estos están impulsados por cambios estacionales que son causados tanto por su órbita elíptica de 248 años como así también su inclinación al plano orbital. Las estaciones son muy asimétricas debido a la órbita elíptica de Plutón. La primavera cambia a un verano polar rápidamente en el hemisferio norte porque Plutón se mueve más rápido cuando su en su órbita se encuentra más cerca al Sol.

Las observaciones terrestres realizadas entre 1988 y 2002 muestran que la masa de la atmósfera se duplicó en ese período de tiempo. Esto puede deberse al calentamiento y sublimación de hielo de nitrógeno. Las nuevas imágenes del Hubble de 2002 a 2003 ofrecen más información sobre cómo funcionan las estaciones en Plutón y qué se puede esperar de su atmósfera.

Las imágenes tomadas por la Cámara de Avanzada para Inspecciones, son invaluables para el planeamiento de los detalles del sobrevuelo de New Horizons en 2015. Esta sonda pasará por Plutón tan rápido que sólo un hemisferio será fotografíado en el más alto nivel de resolución.

Arriba: Animación de Plutón mostrando las variaciones de color sobre su superficie. Crédito: NASA, ESA y M. Buie (Southwest Research Institute).

Hay una mancha brillante que es destacable en las imágenes del Hubble, la cual notaron independientemente que parece ser inusualmente rica en escarcha de monóxido de carbono. Será el principal objetivo de New Horizons.

"Las imágenes del Hubble también ayudará a los científicos de New Horizons a calcular mejor el tiempo de exposición de cada toma de Plutón, lo cual es importante para tomar las imágenes más detalladas que sean posibles," afirmó Buie. Sin posibilidades de re-exposiciones, los modelos exactos de la superficie de plutón son fundamentales para evitar imágenes que estén sub o sobreexpuestas.

Las imágenes del Hubble tienen unos píxeles de ancho. Pero a través de una técnica llamada dithering, diferentes imágenes, levemente desencajadas pueden ser combinadas a través de un proceso de imagen por computadora para sintetizar una vista de mayor resolución de la que podría verse en una sola exposición. "Esto ha tomado cuatro años y 20 computadoreas operando continua y simultáneamente para lograrlo," dijo Buie, quien también desarrolló algoritmos especiales para mejorar los datos del Hubble.

Los resultados de la investigación del Hubble aparecen en la edición de marzo de 2010 del Astronomical Journal. Los miembros del equipo científico de Buie son William Grundy del Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, y Eliot Young, Leslie Young y Alan Stern del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

Buie planea usar la nueva Cámara de Campo Amplio 3 del Hubble para realizar nuevas observaciones antes de la llegada de la sonda New Horizons.

Más información:
Artículo en el sitio del Telescopio Espacial Hubble
Información sobre Plutón desde el Southwest Research Institute
Sitio de la Misión New Horizons

Fuente: NASA.

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